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Ashikaga Yoshimasa, hijo del sexto shogun Ashikaga Yoshinori, era conocido originalmente como Miharu en su infancia. Su esposa oficial fue Hino Tomiko.

El 16 de agosto de 1443, el shogun Yoshikatsu, de 10 años, falleció trágicamente debido a las heridas sufridas en una caída de caballo. Sólo llevaba tres años en el cargo. En respuesta, el bakufu nombró rápidamente al hermano aún más joven de Yoshikatsu, Yoshinari, como nuevo shogun. Al cabo de unos años, Yoshinari cambió su nombre por el de Yoshimasa, por el que es más conocido.

En 1464, Yoshimasa se enfrentaba a un reto sucesorio, ya que no tenía heredero. Para adelantarse a cualquier conflicto que pudiera surgir al final de su shogunato, adoptó a su hermano menor, Ashikaga Yoshimi. Sin embargo, al año siguiente se produjo un acontecimiento inesperado: el nacimiento de un hijo, Ashikaga Yoshihisa. Este acontecimiento desató una disputa entre los dos hermanos sobre quién sucedería a Yoshimasa como shogun. La esposa de Yoshimasa, Hino Tomiko, buscó el apoyo de Yamana Sozen para que el infante reclamara el shogunato.

En 1467, este conflicto latente se había agravado, provocando una división entre los poderosos daimyos y las facciones de los clanes. El conflicto armado subsiguiente, conocido como la Guerra Onin, marcó el inicio del tumultuoso periodo Sengoku de la historia japonesa, caracterizado por prolongados conflictos militares que duraron más de un siglo.

En medio de las continuas hostilidades, Yoshimasa se retiró en 1473. Traspasó oficialmente el título de Sei-i Taishogun a su joven hijo, que se convirtió en el noveno shogun Ashikaga Yoshihisa. No obstante, Yoshimasa conservó una gran influencia. Una vez fallecidos los líderes de las facciones enfrentadas y resuelta la ostensible disputa sucesoria, el ímpetu por seguir luchando disminuyó. Los fatigados ejércitos se disolvieron y, en 1477, la guerra abierta había cesado.

Cuando Yoshimasa declaró inicialmente a Yoshihisa como próximo shogun tras su jubilación, esperaba que su hijo le sobreviviera. Sin embargo, la prematura muerte de Yoshihisa llevó a Yoshimasa a reasumir el poder y la responsabilidad, que había pretendido ceder. Posteriormente, adoptó al hijo de su hermano Yoshimi. En 1489, Yoshitane asumió el cargo de shogun, y Yoshimasa se retiró de nuevo.

Antes del fallecimiento de Yoshimasa en 1490, volvió a adoptar a un sobrino como heredero, esta vez el hijo de su hermano Masatomo. Aunque Yoshitane sobrevivió a Yoshimasa, su shogunato fue efímero y terminó en 1493.

Antes de casarse con Hino Tomiko, hermana de Hino Katsumitsu, Yoshimasa tuvo una concubina llamada Lady Oima. Trágicamente, cuando Tomiko empujó a Lady Oima por unas escaleras, estaba embarazada de ocho meses, lo que provocó un aborto espontáneo.

En la sucesión del shogun Yoshimasa se sucedieron el shogun Yoshihisa (su hijo natural), el shogun Yoshitane (su primer hijo adoptivo) y el shogun Yoshizumi (su segundo hijo adoptivo). Los descendientes de Yoshizumi le sucederían directamente como líderes del shogunato. Además, las luchas externas por el poder dentro del clan darían lugar más tarde a un breve periodo durante el cual el bisnieto de Yoshitane se instalaría como líder testaferro del shogunato Ashikaga.

El reinado de Yoshimasa fue testigo del florecimiento de la cultura Higashiyama, famosa por sus contribuciones a la ceremonia del té (Sado), los arreglos florales (Kado o Ikebana), el teatro Noh y la pintura con tinta china. Este movimiento cultural estuvo profundamente influido por el budismo zen y vio surgir principios estéticos japoneses como el Wabi-sabi, junto con la integración de la cultura de la corte imperial (Kuge) y la de los samuráis (Bushi).


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