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Ashikaga Yoshimitsu (25 de septiembre de 1358 - 31 de mayo de 1408) ocupó el estimado cargo de tercer shogun del shogunato Ashikaga, que gobernó de 1368 a 1394 durante el periodo Muromachi en Japón. Nacido como el tercer hijo de Ashikaga Yoshiakira, fue el mayor de los hijos que sobrevivió, llevando el nombre de Haruo en su infancia. Yoshimitsu ascendió al cargo de shogun, un título hereditario que simboliza el liderazgo del estado militar, a la tierna edad de diez años. A los veinte, ya era reconocido en la corte imperial como Gran Consejero en funciones (Gon Dainagon).

En 1379, Yoshimitsu instigó una reorganización del marco institucional del establecimiento Gozan Zen. Dos años más tarde, logró un hito sin precedentes al ser la primera persona de la clase guerrera (samurái) en recibir a un emperador reinante en su residencia privada. Su hazaña diplomática más notable se produjo en 1392, cuando negoció con éxito la conclusión del cisma imperial de Nanboku-cho, que había asolado la política japonesa durante más de cincuenta años. Posteriormente, fue nombrado Gran Canciller de Estado (Dajo daijin), el cargo de mayor rango dentro de la corte imperial.

En 1395, Yoshimitsu se retiró de todos los cargos públicos y tomó la tonsura, trasladándose a su villa de retiro, Kitayama-dono. Esta villa contaba con un pabellón, dos tercios del cual estaban adornados con pan de oro (Kinkaku shariden). En este sereno lugar, recibió en varias ocasiones a enviados de las cortes Ming y Joseon y desempeñó un papel fundamental en el establecimiento de un duradero acuerdo comercial chino-japonés. Como reconocimiento a sus esfuerzos diplomáticos y muestras de lealtad, el soberano chino concedió a Yoshimitsu el título de "Rey de Japón" (Nihon kokuo).

En 1407, Yoshimitsu inició un audaz plan para asumir el título de "Dajo tenno", término habitual para un emperador retirado. Desgraciadamente, esta aspiración quedó incumplida debido a su repentino fallecimiento al año siguiente. Cabe destacar que Yoshimitsu nunca llegó a ocupar el trono japonés. Hacia el final de su carrera, se esforzó por legitimar su autoridad trascendental a través de la realeza budista, utilizando rituales, símbolos y monumentalismo para posicionarse como monarca universal o rey del dharma, similar a sus homólogos del sudeste asiático. Fue honrado póstumamente con el nombre de Rokuon'in.

En 1368, el mismo año en que Yoshimitsu fue nombrado shogun, el emperador Chokei ascendió al trono del sur. Al año siguiente se produjo la deserción del samurái de la Corte del Sur Kusunoki Masanori, inicialmente al servicio del emperador, al bakufu Ashikaga. Sin embargo, la lealtad de Kusunoki volvió a flaquear en 1380, lo que le llevó a unirse a las fuerzas realistas bajo el mando del emperador Kameyama. En este periodo también se envió al comandante Imagawa Sadayo para sofocar los disturbios en Kyushu, una región que acabaría pacificándose en 1389, con la distribución de tierras llevada a cabo bajo la dirección de Yoshimitsu. Los levantamientos de Kyushu y Mutsu fueron sofocados en 1397 y 1402, respectivamente.

En 1392, el emperador Go-Komatsu logró la reconciliación entre las cortes del Norte y del Sur. Posteriormente, Yoshimitsu cedió formalmente su cargo shogunal a su hijo, Ashikaga Yoshimochi, en 1394, quien asumió el papel de shogun. La organización de la administración Muromachi tomó forma en 1398. No obstante, Yoshimitsu, incluso en su retiro, conservó una gran autoridad sobre el shogunato hasta su fallecimiento. Fue reconocido como Nippon Koku-O (Rey de Japón) por el Emperador Yongle en 1404.

El repentino fallecimiento de Yoshimitsu se produjo en 1408, a la edad de 49. Su villa de retiro, situada cerca de Kioto, se transformó posteriormente en Rokuon-ji, famosa por su icónico relicario de tres pisos cubierto de pan de oro, célebremente conocido como el "Kinkaku". De hecho, esta estructura se hizo tan famosa que todo el templo se identifica a menudo como el Kinkaku-ji, el Templo del Pabellón Dorado. Una estatua de Yoshimitsu aún puede encontrarse en este lugar.

Uno de los logros más significativos de Yoshimitsu fue la resolución de la división entre las Cortes del Norte y del Sur en 1392. Este logro estuvo marcado por su persuasión a Go-Kameyama, de la Corte del Sur, para que transfiriera las Regalías Imperiales al emperador Go-Komatsu, de la Corte del Norte. El principal legado político de Yoshimitsu fue el establecimiento de la autoridad del shogunato Muromachi y la supresión de los daimyos regionales que suponían un desafío a la autoridad central.

Durante este periodo, Japón experimentó una importante influencia de la dinastía Ming de China, que afectó a su sistema económico, arquitectura, filosofía, religión y escritura. Las interacciones diplomáticas entre Japón y China tuvieron lugar entre 1373 y 1406.

En 1378, Yoshimitsu encargó la construcción del palacio Muromachi en el elitista distrito Kamigyo de Kioto, que ocupaba el lugar de la antigua residencia del noble Saionji Sanekane. Además, desempeñó un papel fundamental en el desarrollo del teatro Noh como mecenas y admirador de Zeami Motokiyo, el actor reconocido como fundador del Noh. Yoshimitsu animó a Zeami a elevar el nivel artístico del Noh.

El término "shogunato Muromachi" o "periodo Muromachi" se utiliza comúnmente en la historiografía japonesa para referirse al shogunato Ashikaga y al marco temporal correspondiente. Esta nomenclatura deriva del establecimiento por parte de Yoshimitsu de su residencia a lo largo de la carretera Muromachi, en la región norte de Kioto, en 1378.


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