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Basada en un famoso incidente de la historia japonesa, Samurai Assassin presupone cierto conocimiento histórico por parte del público, pero no deje que eso le disuada. La mayor parte de la película es ficción.

Tras la llegada de los americanos, el nuevo Shogun Tokugawa era un niño, por lo que el anciano jefe Ii Naosuke dirigió realmente el país y negoció el infame "Tratado Harris" que permitió la entrada de los americanos en Japón. Esto generó una importante oposición interna, que Ii reprimió sin piedad. La oposición era en parte contra la influencia extranjera, pero también impulsada por el orgullo samurái. Con el tiempo, esta oposición se convirtió en un complot de asesinato contra Ii, liderado principalmente por el clan Mito, cuyo daimyo había sido expulsado de los consejos y puesto bajo arresto domiciliario. La película comienza cuando los hombres de Mito esperan a que Ii se acerque a la puerta Sakurada del castillo de Edo. Sin embargo, a partir de este punto, la historia se ficcionaliza y el trasfondo pierde importancia para los espectadores no japoneses.

Ii no aparece ese día, lo que lleva a los hombres de Mito a buscar un espía o traidor entre ellos. Sospechan del personaje de Toshiro Mifune, que aparece primero encorvado y casi dormido en la retaguardia, recordando su papel en Sanjuro. Aquí es un yojimbo más realista, un ronin que se las apaña como guardaespaldas de un usurero. A diferencia del idealista Raizo Ichikawa de Crónicas del Shinsengumi, no sueña con el honor y sólo busca el beneficio personal. Si el complot tiene éxito, espera una recompensa del señor de Mito, y si mata a Ii, una posición alta y adinerada. Aunque está libre de sospecha, su parentesco desconocido provoca desconfianza, pero su superioridad como espadachín le consigue el encargo de matar al siguiente sospechoso, su único amigo en el grupo.

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Mientras tanto, el personaje de Mifune se siente intrigado por una mujer que regenta la casa de té donde se reúne la banda, creyendo que es alguien de su pasado. Esta subtrama conduce a revelaciones sobre la mujer que perdió y sobre su verdadero padre.

Al final, resulta que sospechaban del hombre equivocado, e Ii simplemente había decidido no acudir ese día por motivos personales. Sin embargo, hay un día crucial al que Ii debe asistir, y que desemboca en la famosa batalla entre 17 asesinos y los 60 guardias de Ii. La batalla se retrata con precisión histórica, incluido el disparo de pistola que hiere a Ii.

En la película, el personaje de Mifune comete el asesinato final y desfila con la cabeza de Ii, en contraste con el verdadero asesino, que cometió seppuku inmediatamente. Una voz en off explica que el personaje de Mifune fue eliminado de todos los registros el día anterior al ataque, y las actas taquigráficas de los hechos se muestran volando hacia el foso durante la batalla.

Al igual que muchas de las películas chanbara de principios de los sesenta, Samurai Assassin sugiere que el código samurái era una mentira y lo extiende a la historia registrada, como se ve en películas como Harakiri y Adauchi.

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Esta fue la primera película que hizo Mifune tras su ruptura con Kurosawa durante Barbarroja y la primera de las seis producidas por la compañía independiente de Mifune, dirigida por Okamoto. Inicialmente, el personaje de Mifune parece calcado al de Yojimbo, un papel cómodo para él tras casi dos años haciendo Barbarroja. Sin embargo, este personaje es inseguro y está desesperado, buscando no sólo dinero, sino un hogar, un clan y una posición social. A diferencia de los pistoleros solitarios del Oeste americano, los samuráis de las películas suelen anhelar un lugar en la sociedad, servir a un señor y pertenecer a ella. A mediados de la treintena, el ronin de Mifune ha perdido toda la confianza en sí mismo de Yojimbo y está casi loco en su desesperación por volver a pertenecer y ser respetado.

Tras la escena humorística inicial, la película se vuelve mortalmente seria, desprovista del humor anticuado y los toques surrealistas habituales en las otras películas de Okamoto. Gran parte de la película consiste en conversaciones y flashbacks, mientras el personaje de Yunosuke Ito intenta mantener vivo el plan e identificar al espía. El personaje de Ito y los exteriores nevados confieren frialdad a la película, realzada por el director de fotografía preferido de Okamoto, Hiroshi Murai. La batalla final es un combate cuerpo a cuerpo, cuidadosamente contenido en el espacio entre la casa de té y la entrada del castillo.

La subtrama edípica, que proporciona la historia del personaje de Mifune, puede parecer una distracción, pero añade ironía. Una vez revelada la historia de su vida, la película aumenta la tensión hacia su sangriento clímax, apoyado por la escasa partitura de Masaru Sato.

A principios de la década de 1960, las películas chanbara en blanco y negro empezaron a cuestionar los viejos mitos del Bushido samurái y a interesarse por los asesinatos políticos. Samurai Assassin se une a películas como Shinobi no mono, Shinsengumi Chronicles, Samurai Spy, The Great Killing, 13 Assassins, 11 Samurai, y Memoirs of Japanese Assassinations, destacando el asesinato como una parte significativa de la historia japonesa a menudo ignorada o reescrita para presentar una historia nacional más positiva.


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