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En 1560, Ishida Mitsunari nació en la aldea de Ishida, Omi, situada en la prefectura de Shiga. El destino de Mitsunari se cruzó con Toyotomi Hideyoshi durante un entrenamiento militar cerca del castillo Nagahama de Hideyoshi, cuando Mitsunari tenía sólo 13 años. Haciendo gala de un servicio excepcional, Mitsunari ofreció tres tazas de té al sediento señor.

La primera, servida en una gran taza chawan, contenía una porción inusualmente generosa de té verde caliente. Hideyoshi encontró la cantidad y la temperatura perfectamente satisfactorias, y lo consumió todo de una vez. La segunda taza, servida en el mismo chawan, estaba ligeramente más caliente y se ofrecía en menor cantidad. Hideyoshi, ahora más tranquilo, saboreó esta taza con más calma. La tercera taza, presentada en un cuenco más pequeño y considerablemente más caliente que las dos anteriores, permitió a Hideyoshi disfrutarla con más calma. Impresionado por la habilidad de Mitsunari, Hideyoshi lo nombró miembro de su personal, iniciando un servicio leal que sería debidamente recompensado.

En 1585, a la edad de 25 años, Mitsunari asumió el cargo de Jibu-shosuke, uno de los dos comisionados principales que dependían del administrador y supervisaban las genealogías, los matrimonios, los ritos funerarios, las tumbas imperiales, los teatros y la música. Además, Mitsunari se hizo cargo de los asuntos diplomáticos, supervisando la recepción de extranjeros, con una notable afluencia de visitantes españoles y portugueses dedicados al comercio y al proselitismo. Conocido por su destreza matemática, a Mitsunari se le confió la dirección de la conocida iniciativa de "caza de espadas" lanzada por Hideyoshi. Esta iniciativa pretendía desarmar a la población civil, promoviendo la paz y la estabilidad.

Recibió un estipendio de 186.000 koku y el castillo de Sawayama, en Omi. A pesar de sus hábiles habilidades administrativas, su elevada posición como uno de los cinco comisionados del Bugyo no fue el resultado de méritos marciales o hazañas heroicas, sino de su destreza en la ceremonia del té. Esto, unido a su actitud atrevida y distante, provocó conflictos personales con otros criados.

Cuando Mitsunari regresó de acompañar al general Ukita Hideie en la campaña de Corea, descubrió que su condición de criado mayor ya no era válida con la creación del Tairo, el Consejo de los Cinco Ancianos. Este consejo se formó para gobernar en lugar del joven hijo y heredero de Hideyoshi, Hideyori, y estaba encabezado por Tokugawa Ieyasu, nombrado por el propio Hideyoshi. Tras la muerte de Toyotomi Hideyoshi en 1598, Mitsunari se dio cuenta de que su señor, el joven Hideyori, estaba siendo suplantado por el Tokugawa.

Las acciones de Ieyasu perturbaron la paz establecida por los Toyotomi, provocando la división de la nación en dos facciones, Este y Oeste. La culminación de este malestar fue la crucial batalla de Sekigahara, el 21 de octubre de 1600. A pesar de contar con superioridad numérica, terreno más elevado y mejores posiciones estratégicas, las fuerzas occidentales lideradas por Ishida Mitsunari fueron derrotadas. El vencedor fue Tokugawa Ieyasu, obligando a Mitsunari a huir hacia el final de la batalla, que duró siete horas.

Tras la batalla, Tanaka Yoshimasa, en otro tiempo amigo de Mitsunari, recibió órdenes de Ieyasu de localizar al líder occidental. Tras dos días de búsqueda, detuvo a Mitsunari en la aldea de Furuhashi, a las afueras de Inokuchi Mura (prefectura de Toyama). Mitsunari había buscado refugio en la zona del templo Hokekyo Sanju-in, ya que el sacerdote principal había sido uno de sus maestros de la infancia.

Ante un Mitsunari agotado y asustado, el amable sacerdote preguntó: "¿Qué necesitas?", anticipando una respuesta relacionada con comida, agua y refugio. Sin embargo, Mitsunari, tan desafiante como siempre, declaró: "¡La cabeza de Ieyasu!". El sacerdote ocultó entonces al fugitivo en una cueva de roca detrás del templo. Cuando Tanaka acabó descubriéndole, Mitsunari aún llevaba las ropas que se había puesto bajo la armadura durante la batalla. Para alivio de Tanaka, su antiguo amigo se rindió en silencio, entregando el wakizashi que le había regalado Hideyoshi en señal de derrota. Mitsunari, fatigado, mojado, con frío y asustado, llevaba días sin comer bien y sufría disentería. El señor, habitualmente orgulloso y arrogante, fue capturado y entregado a los aliados orientales en un estado lamentable.

Enfrentado a Ieyasu en las ruinas del castillo de Otsu, Ishida Mitsunari fue reprochado por causar un inmenso derramamiento de sangre. Mitsunari replicó airadamente que fue Ieyasu quien había iniciado la guerra al volverse contra los Toyotomi. Además, declaró que había resistido la tentación de quitarse la vida porque quería que su muerte fuera una carga adicional para Ieyasu.

El trío formado por Ishida Mitsunari, Ankokuji Ekei y Konishi Yukinaga, una vez capturados, sufrieron una exhibición pública en Osaka con anillos de metal alrededor del cuello. Fueron paseados por las calles de la ciudad en un gran cajón abierto. Mitsunari se vio obligado a proclamar en voz alta sus supuestos crímenes, detallando los problemas que había causado para intensificar su humillación. Posteriormente, se enfrentaron a nuevas burlas públicas en Kioto. El 6 de noviembre, el trío fue ejecutado en Rokujo-ga-hara, el cauce seco del río Kamo en Kioto, y sus cabezas fueron expuestas junto al puente Sanjo de la ciudad.

A pesar de sus terribles circunstancias, Mitsunari mantuvo la esperanza. Una anécdota destacable cuenta que, de camino al lugar de ejecución, le ofrecieron un caqui, pero lo rechazó por miedo a que le afectara a la digestión. Konishi, su compañero de condena, comentó que, dada su inminente ejecución, la digestión no era una prioridad. Mitsunari respondió: "Como uno nunca puede saber cómo van a acabar las cosas, debe cuidar su salud en todo momento".

En 1907, se descubrió el cráneo de Mitsunari en el templo Sangen-in de Kioto. El Dr. Nagayasu Shuichi, antiguo jefe de ingeniería del Instituto Nacional de Investigación de Ciencias Policiales de Tokio, utilizó el cráneo como base para recrear los rasgos faciales de Mitsunari en la década de 1980. Esta tarea se llevó a cabo a petición del descendiente de Mitsunari, el Sr. Ishida Takayuki. La reconstrucción reveló una cabeza alargada y un pronunciado defecto en los dientes de Mitsunari, que los inclinaba hacia fuera. El Dr. Ishida Tetsuro, sin parentesco con el Dr. Nagayasu, estudió posteriormente el resto del esqueleto de Mitsunari en la Universidad Médica de Kansai Idai.


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