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Yasuke, un paje africano, llegó a Japón en 1579 como asistente del misionero jesuita italiano Alessandro Valignano. Antes de la llegada del inglés William Adams, se cree que Yasuke fue posiblemente el samurái no japonés inaugural, llegado unos veinte años antes.

Documentado en el Shincho Koki, el Diario de Oda Nobunaga, así como en los relatos de misioneros contemporáneos, se especula con que Yasuke procedía de Mozambique o posiblemente de la región de Bakongo (actual Congo), donde los portugueses tenían amplias conexiones comerciales. Con una altura de 6 shaku 2 sun (unos 188 cm), la estatura de Yasuke era bastante notable en comparación con la media de los japoneses de la época, que medían entre 150 y 165 cm. Se calcula que tenía unos 25 años.

Yasuke acompañó a Valignano a Kioto en marzo de 1581, causando un gran revuelo entre los lugareños. Las multitudes se congregaron para verle, y algunas personas fueron aplastadas por la conmoción. El Señor de la Guerra Oda Nobunaga, intrigado por los informes sobre este "hombre negro", exigió conocerlo.

El 23 de marzo de 1581, Yasuke fue presentado ante Oda Nobunaga, quien inicialmente pensó que su piel oscura estaba pintada. Para comprobarlo, Nobunaga hizo desnudar a Yasuke hasta la cintura y lo limpió. Impresionado por el tamaño, la fuerza y la inteligencia de Yasuke, Nobunaga entabló conversación con él. Reconociendo la formidable fuerza de Yasuke, Nobunaga pidió a Valignano que dejara a Yasuke a su servicio. Yasuke había aprendido algo de japonés, y Nobunaga lo vio como un guardaespaldas potencial o simplemente como una curiosidad. Sea como fuere, Nobunaga trató a Yasuke con gran favor, otorgándole incluso el estatus de Shiki, o samurái, junto con las dos espadas del cargo.

Yasuke permaneció leal a Nobunaga y estaba con él el día de su asesinato en junio de 1582 por el traidor Akechi Mitsuhide. Cuando Nobunaga pereció en las llamas del templo, Yasuke se apresuró a defender al hijo y heredero de Nobunaga, Nobutada, en el castillo de Nijo.

Yasuke luchó junto a Nobutada antes de rendirse a los samurái Akechi. Sin saber qué hacer con el extranjero, Mitsuhide devolvió a Yasuke a la iglesia jesuita de Kioto. Después de eso, no hay más registros de Yasuke, el primer samurái extranjero.

En 1943, el escritor Kurusu Yoshio escribió un libro infantil sobre el samurái africano.

Otra historia que rodea a Yasuke tiene que ver con sus acciones durante el incidente de Honno-ji. Según la historia, Yasuke huyó al castillo de Nijo para entregar un importante paquete al hijo de Nobunaga, Nobutada, ¡la cabeza de Nobunaga!

 


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