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El 4 de enero de 1868 se declaró oficialmente la restauración del gobierno imperial, lo que significó el fin del shogunato Tokugawa. El shogun Tokugawa Yoshinobu había renunciado previamente a su autoridad ante el emperador, aceptando cumplir las órdenes imperiales. Sin embargo, aunque la renuncia de Yoshinobu creó un vacío de poder nominal al más alto nivel del gobierno, la estructura administrativa del shogunato permaneció intacta. Además, la familia Tokugawa seguía teniendo una influencia significativa dentro del panorama político en evolución, lo que era considerado inaceptable por los partidarios de la línea dura de Satsuma y Chōshū.

Mientras que la mayoría de la asamblea consultiva del emperador Meiji, de quince años de edad, acogió con satisfacción la declaración formal del gobierno directo por parte de la corte imperial y se inclinó por continuar colaborando con los Tokugawa, Saigō Takamori recurrió a amenazas físicas contra los miembros de la asamblea, obligándoles a ordenar la confiscación de las tierras de Yoshinobu. Aunque en un principio accedió a las demandas del tribunal, Yoshinobu declaró más tarde, el 17 de enero de 1868, que no estaría obligado por la proclamación de restauración e instó al tribunal a rescindirla. Ante las provocaciones del rōnin de Satsuma en Edo y espoleado por estos acontecimientos, Yoshinobu, con base en el castillo de Osaka, decidió preparar un ataque contra Kyōto el 24 de enero. Ostensiblemente, el objetivo era eliminar a los elementos de Satsuma y Chōshū que dominaban la corte y liberar al emperador Meiji de su influencia.

Inicio

La batalla comenzó cuando las fuerzas del shogunato avanzaron hacia Kioto para entregar una carta de Yoshinobu, advirtiendo al Emperador sobre los complots orquestados por Satsuma y sus partidarios en la corte, incluyendo a Iwakura Tomomi.

El ejército shogunal, con 15.000 efectivos, superaba en número a las fuerzas Satsuma-Chōshū en una proporción de 3 a 1. Estaba formado principalmente por soldados de los dominios de Kuwana y Aizu, con refuerzos de los irregulares Shinsengumi. Aunque algunos mercenarios formaban parte de sus filas, otros, como los Denshūtai, habían recibido entrenamiento de asesores militares franceses. Las tropas de primera línea iban armadas con armamento arcaico como picas y espadas. Por ejemplo, las tropas de Aizu estaban compuestas por una mezcla de soldados modernos y samuráis, similar en menor medida en las tropas de Satsuma. Los Bakufu tenían soldados relativamente bien equipados, mientras que las tropas Chōshū eran las más modernas y organizadas de todas. Según el historiador Conrad Totman, en términos de organización del ejército y armamento, las cuatro facciones principales se clasificaban de la siguiente manera: Chōshū era la mejor, seguida de la infantería Bakufu, Satsuma y Aizu, con más fuerzas vasallas.

Las fuerzas del shogunato no mostraban una clara intención de luchar, evidente por los numerosos rifles vacíos entre los soldados de vanguardia. También parecía faltar motivación y liderazgo por parte del shogunato.

A pesar de la inferioridad numérica, las fuerzas de Chōshū y Satsuma estaban totalmente modernizadas, equipadas con obuses Armstrong, fusiles Minié e incluso una ametralladora Gatling. Las fuerzas del shogunato iban ligeramente a la zaga en cuanto a equipamiento, aunque una selecta fuerza de élite había recibido recientemente entrenamiento de la misión militar francesa en Japón entre 1867 y 1868. El shogun dependía de las tropas suministradas por los dominios aliados, que no necesariamente poseían tácticas y equipos militares avanzados, lo que daba como resultado un ejército compuesto tanto por elementos modernos como anticuados.

La Marina Real, generalmente partidaria de Satsuma y Chōshū, tenía una flota anclada en el puerto de Osaka, lo que introducía un elemento de incertidumbre. Este factor llevó al shogunato a mantener una parte significativa de su ejército en reserva dentro de la guarnición de Osaka, en lugar de comprometerlo plenamente en la ofensiva de Kyōto. La presencia de fuerzas navales extranjeras estaba relacionada con las órdenes de protección de los asentamientos extranjeros en Hyōgo (la moderna Kobe) y la reciente apertura de los puertos de Hyōgo y Ōsaka al comercio exterior, que se produjo tres semanas antes, el 1 de enero de 1868. Tokugawa Yoshinobu estaba incapacitado por un fuerte resfriado y no pudo participar directamente en las operaciones.

Primer Día de Batalla

El 27 de enero de 1868 Tokugawa Yoshinobu, que estaba destinado en el castillo de Osaka, al sur de Kioto, comenzó a movilizar sus tropas hacia Kioto utilizando dos caminos principales: el camino de Toba y el camino de Fushimi. Aproximadamente 13.000 tropas estaban en movimiento, aunque dispersas, y unas 8.500 participaron en la acción de Toba-Fushimi. Takenaka Shigekata fue el comandante general de la operación.

Las fuerzas del shogunato, dirigidas por el vicecomandante Ōkubo Tadayuki, avanzaron en dirección a Toba con un total de entre 2.000 y 2.500 soldados. Alrededor de las 17:00, la vanguardia del shogunato, formada principalmente por unos 400 hombres del Mimawarigumi armados con picas y algunas armas de fuego, bajo el mando de Sasaki Tadasaburo, se acercó a un puesto de barrera ocupado por fuerzas de Satsuma en el puente de Koeda en Toba (ahora parte de Minami-ku, Kioto). Les seguían dos batallones de infantería, con los fusiles vacíos pues no preveían un combate, al mando de Tokuyama Kōtarō, y más al sur ocho compañías de Kuwana con cuatro cañones. También participaban algunas tropas de Matsuyama y Takamatsu, así como algunas otras, pero la caballería y la artillería del shogunato estaban aparentemente ausentes. Posicionados delante de ellos había aproximadamente 900 soldados de Satsuma atrincherados con cuatro cañones.

Tras negárseles el permiso para pasar pacíficamente, las fuerzas de Satsuma abrieron fuego desde el flanco, marcando los primeros disparos de la Guerra Boshin. Un proyectil de Satsuma explotó cerca de un carro artillado junto al caballo del comandante shogunal Takigawa Tomotaka, provocando que el caballo entrara en pánico y arrojara a Takigawa antes de huir. El asustado caballo corrió sin control, creando el caos y la confusión en la columna del shogunato. El ataque de Satsuma fue feroz y desorganizó rápidamente a las tropas del shogunato, que se retiraron.

Sasaki ordenó a sus hombres que cargaran contra los artilleros de Satsuma, pero como el Mimawarigumi sólo iba armado con lanzas y espadas, sufrieron grandes bajas. Sin embargo, las fuerzas de Kuwana y una unidad al mando de Kubota Shigeaki lograron mantenerse firmes, prolongando la escaramuza sin un resultado claro. Mientras las tropas del shogunato se retiraban, prendieron fuego a varias casas, lo que sin querer facilitó que los francotiradores de Satsuma les apuntaran. La situación acabó estabilizándose durante la noche, cuando llegaron refuerzos de Kuwana.

Ese mismo día, las fuerzas Satsuma-Chōshū, más al sureste, en Fushimi, también se enfrentaron a las fuerzas del shogunato en su zona, pero el encuentro terminó sin resultados. Las fuerzas Satsuma-Chōshū comenzaron a disparar contra las fuerzas del shogunato al oír el sonido de los cañones de la zona de Toba.

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El segundo día de la batalla

El 28 de enero, Iwakura Tomomi entregó órdenes del emperador Meiji a Saigō Takamori y Ōkubo Toshimichi. Estas órdenes declaraban a Tokugawa Yoshinobu y sus seguidores como enemigos de la corte y autorizaban su supresión mediante la fuerza militar. El Emperador también concedió el uso de los estandartes imperiales de brocado, que habían sido preparados con antelación por Ōkubo Toshimichi y almacenados en el dominio de Chōshū y en la residencia Satsuma de Kioto, a la espera del momento oportuno para ser utilizados.

Además, el príncipe imperial Yoshiaki, un joven de 22 años que antes había vivido como monje budista en el templo Ninna-ji, fue nombrado comandante en jefe nominal del ejército. A pesar de carecer de experiencia militar, este nombramiento transformó efectivamente las fuerzas de la Alianza Satsuma-Chōshū en un ejército imperial (kangun). Este hecho demostró ser una potente arma psicológica, que causó confusión y desorden entre las fuerzas shogunales. Disparar contra el ejército imperial marcaría automáticamente al perpetrador como traidor al emperador.

Simultáneamente, se produjo la Batalla de Awa en el Mar Interior. Este enfrentamiento naval supuso el primer choque entre flotas modernas en Japón. Aunque se saldó con una pequeña victoria del shogunato sobre la flota de Satsuma, la batalla tuvo poco impacto en el desarrollo del conflicto terrestre.

Las fuerzas que se habían enfrentado previamente en Fushimi, compuestas por tropas Aizu, Shinsengumi y tropas guerrilleras Yūgekitai, fueron atacadas de nuevo por tropas Satsuma y Chōshū en Takasegawa y Ujigawa la mañana del día 28. Tras una encarnizada lucha, se vieron obligados a retirarse hacia el castillo de Yodo.

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El tercer día de la batalla

El 30 de enero, Tokugawa Yoshinobu convocó una reunión en el castillo de Osaka con sus consejeros y líderes militares para trazar una estrategia. En un intento de elevar la moral, anunció su intención de dirigir personalmente las fuerzas del bakufu. Sin embargo, esa noche, Yoshinobu abandonó en secreto el castillo de Osaka en compañía de los daimyōs de Aizu y Kuwana, con el objetivo de escapar de vuelta a Edo en el buque de guerra del shogunato Kaiyō Maru.

Como el Kaiyō Maru aún no había llegado, Yoshinobu buscó refugio para pasar la noche en un buque de guerra estadounidense, el USS Iroquois, anclado en la bahía de Osaka. El Kaiyō Maru llegó finalmente al día siguiente. Cuando las fuerzas restantes del shogunato recibieron la noticia de que el shōgun les había abandonado, abandonaron el castillo de Osaka. Más tarde, el castillo fue rendido a las fuerzas imperiales sin resistencia. Yoshinobu afirmó que se había sentido descorazonado por la aprobación imperial otorgada a las acciones de Satsuma y Chōshū, y que la aparición del estandarte de brocado había erosionado aún más su voluntad de luchar.

Las secuelas de la batalla de Toba-Fushimi tuvieron repercusiones que superaron su escala relativamente pequeña. El bakufu Tokugawa sufrió un importante golpe a su prestigio y moral, lo que llevó a muchos daimyōs hasta entonces neutrales a declarar su lealtad al Emperador y ofrecerle apoyo militar. Además, el malogrado intento de Tokugawa Yoshinobu de recuperar el control silenció a las facciones del nuevo gobierno imperial que habían favorecido una resolución pacífica del conflicto.


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